总理在作《2020年国务院政府工作报告》时重点提出要支持“两新一重”建设,而在推进新基建5G、AI、工业物联网和物联网等重要建设的背后,作为核心技术支撑的AI芯片产业则起到了举足轻重的作用。

AI芯片江湖的落地战已进行一年有余,各类玩家的鏖战仍在继续。在整个产业不断朝万物智联方向迈进的过程中,对AI芯片的低功耗、低成本和高性能等需求进一步提高。

变幻莫测市场风云下,探境科技是其中的一个重要玩家。自2017年成立,探境科技沿着端侧AI芯片的方向一路向前,其AI语音芯片已实现智能家电领域中灯具、开关、空调、空气净化器等多个品类的落地。

在市场高喊AI芯片“上云”的大潮中,探境科技为何选择以端侧AI切入市场?与云侧玩家们相比,探境科技的布局又有何优势和差异化?

近日智东西与探境科技副总裁宋健进行了一场深入对话,在直击探境科技端侧AI战略的同时,进一步探讨其对未来AI芯片市场发展趋势及战略规划。

智东西发现,探境科技的物联网理念,并非是简单的上网上云这么简单,而是以“真正实现AI普惠”为中心,分解中不同的发展阶段,再结合所处的市场环境进行产品价值的定位和研发。

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▲探境科技副总裁宋健

一、探境的AI观:自主智能才是真智能

纵观当下AI芯片行业的发展路径,云侧和端侧是其中的两大主要方向。

在云侧,AI芯片能够为数据分析、AI训练及部分AI推理等应用提供高效的算力支持,从而也对功耗、内存、数据量和成本等有着较大的需求,国内如华为海思、寒武纪、平头哥和天数智芯等厂商均有所布局。

在端侧,尽管AI芯片的算力和能效等性能方面不及云侧AI芯片,但它在低功耗、低时延和低成本等方面都有着较大优势,国内的探境科技、启英泰伦和清微智能等公司则专注于这一市场。

云侧AI和端侧AI之间的差异性尤其体现在极具碎片化的物联网领域。

例如,在智能语音应用中,云侧AI往往需要将大量数据上传至云端再进行计算,而端侧AI可直接在本地进行数据处理,响应速度更快,也在一定程度上保证了用户的数据隐私安全。同时,随着物联网终端设备逐渐进入千家万户,端侧AI能更轻易地为用户提供小型化、轻量化和个性化的服务。

“无论是端侧还是云侧,大家的最终目的只有一个,就是要让我们生产和生活中的智能无处不在。”针对AI芯片在物联网行业中的应用,探境科技副总裁宋健谈到,部分智能化场景确实需要更大规模的计算,云侧AI恰恰能提供更强的算力。但如果只保证云侧的智能,而忽视终端设备的智能化,终将会拖累未来行业的智能化发展。

“将来的智能化趋势一定是云侧与端侧相融合。正是基于这样的判断,反而要先把端侧的AI能力做好。”宋健表示,从设备数量角度看,终端覆盖设备的数量级比云侧更大,在这一差距下,必然会要求端侧设备具有自主的AI能力。

也就是说,未来行业对“不依赖云端也可实现智能交互”的需求将越来越大,而这亦是探境科技选择以端侧AI切入市场的重要原因。

二、全屋智联,智能家居新解法

端与云,是AI芯片绕不开的话题。

随着端云融合已逐渐成为行业共识,关于其未来的演进方向,探境的判断是——全屋智联。

何为全屋智联?全屋智联不仅要求设备具有单体AI的能力,还能够分享命令,将用户针对某一设备的命令分享给整个房间的智能设备,并接连进行相应的任务。

同时,最重要的一点是——设备完成指令,联网只是选项之一,而非必要条件,可以是WI-FI,也可以是蓝牙设备。而家电联网与全屋智联的本质区别在于——是否必须借助如手机、电视、音箱、电脑等第三方的设备。

据了解,探境已基于全屋智联的研发工作已有实质性进展,目前可以实现通过任意房间的电灯控制另一房间的电灯,事实上,这一产品原型也可以应用到任意家电设备上。

另一方面,关于智能家电的生态博弈,宋健认为,未来一定会有行业标准的推出,而探境的全屋智联方案,其发展方向是与之吻合的,可以与任何生态兼容。

于是,探境决定以单体智能离线语音控制方案撬开市场的大门,并将第一枪打在了落地较快的智能家居领域。

目前市面上的智能家居设备,大多是通过智能音箱或手机APP等第三方中控设备进行控制。不仅芯片可拓展性较弱,也需要配置终端中控设备来实现语音控制,成本相对较高。更重要的是,这一方案的构建还十分依赖庞大的生态链体系。

而单体智能离线语音控制方案,则通过离线语音芯片和语音算法就可实现智能家电的离线语音控制,与云端语音控制方案相比,离线语音的灵活性和可拓展性都更强,成本也较低。

在宋健看来,只有家电自身具有AI能力,不依靠第三方设备,不经过复杂的设置就可以实现人机交互,才是真正的AI赋能。

“更重要的一点是,企业间的生态博弈不应造成为用户的使用障碍。用户选择家电产品应该是基于产品本身的价值,系统不兼容,或者设备不支持,这不应该是用户背负的使用门槛。”他说。

三、100%自研芯片+算法 探境的底气

在以端侧AI进入智能家居领域,展开全屋智联布局的过程中,探境手握着两大 “利器”,一为芯片,二是算法。

针对当下AI芯片所面临的存储墙问题,探境科技自研了存储优先架构(SFA架构)。

与以往芯片的冯·诺依曼架构不同,SFA架构将数据的存储、计算和调度进行一体化管理,优化数据路径,让数据在存储之间搬移的过程中就可完成计算。SFA架构不仅能让芯片计算效率提升80%-90%以上,功耗和成本也大大降低,已成为探境科技AI芯片技术的核心竞争力。

在算法方面,探境科技已开发了一系列拥有自主知识产权的算法体系,包括AI语音降噪系统、端到端一体化识别系统。

探境的通用型语音AI芯片“音旋风VOI611” 已于2019年已实现量产和出货,基于611推出的语音方案能够在3dB低信噪比的语音场景及10米远场环境中,实现良好的识别效果,识别率高达97%,误识别率<1次/24小时。

据了解探境目前已推出包括空调语音宝、智能语音开关灯具和语音电梯等多个品类的解决方案。探境科技已与美的、海尔、TCL、华为、三菱电梯和欧普照明等多家知名厂商建立合作伙伴关系。

四、语音+图像+环境感知,探境如何撬动未来AI市场?

不谋全局不足以谋一域。

探境科技在推进全屋智联发展的道路上,将从语音技术出发,不断向图像和环境感知等方面延伸,而这条路的尽头,则是更为强大的“无感智能”。

“从技术和形态上看,未来的AI行业将逐步走向融合,进入到‘无感智能’的时代。”宋健判断,一方面技术会朝高端化和复杂化深入发展,在“以人为本”的理念下开发更多贴近人们需求的技术;另一方面,除了语音和图像识别技术外,包括手势、环境温度等多模态感知技术也将实现融合。

所谓“无感智能”,既在用户触手可及的设备之间,有另一个数字化的“我”存在着,能够完全人性化的理解用户的需求并执行相应的操作,无须过多的交互。

“在这一趋势下,探境必须要先保持自己的核心竞争力,包括架构、芯片和算法等技术,在持续关注并跟进行业技术发展的同时,通过高效调配公司资源以积极参与创新技术的推进。”宋健说。

据宋健透露,探境的图像芯片已于2019年Q3流片成功。自探境创立之初,就开始布局图像市场,探境研发SFA架构的初衷就是解决图像领域的AI计算问题,且在架构层面就支持云端训练及云端推理。

事实上,探境科技的语音技术在很大程度上与图像技术是融合互通的,尤其在算法和芯片方面,语音架构的研发借鉴了在图像方面的研发思路,以更高地将语音技术优势发挥出来。

他还谈到,尽管现阶段探境科技主要从端侧入手,但并不排除未来进入云侧,推出多云一体或直接支持云端产品。

按照探境的ROADMAP,图像(边缘计算)芯片、云端推理芯片将在未来几年逐步上市,以进一步拓展至安防、自动驾驶、智慧零售和智慧工业等市场,覆盖边缘计算和云端计算两大场景。

结语:以端侧AI加速开启物联网市场蓝海

AI芯片作为推动物联网产业发展中的核心力量之一,它的技术创新、研发成本和应用门槛亦成为众多芯片玩家们相互激战和角逐的关键点。

多次的技术革命浪潮告诉我们,对于企业而言,技术创新仅仅走向落地的关键节点之一,其技术演进的方向还要考虑其自身在整个产业坐标轴中的定位以及切入领域的大小、所处的市场环境是否充分竞争等必要条件。

端侧AI—全屋智联—无感智能,探境正是基于这样的行业判断来缜密布局,静待物联网蓝海的爆发到来。

在庞大的市场机遇之下,国内AI芯片行业仍面临着自主可控技术、芯片设计和制造等卡脖子问题,暗潮涌动的背后亦有更多的挑战等待着玩家破局,而这也将是一场传统芯片市场的洗牌大战。

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卓源资本创始于2016年。卓源资本是一家完全聚焦于人工智能领域的投资机构,起源于清华大学FIT楼实验室。由清华大学校友共同创办,致力于打造中国最领先的人工智能领域投资机构,创始团队累计管理与投资规模超过30亿人民币。

卓源资本及其创始团队先后投资了昂纳科技、小马智行、大疆创新、第四范式、瑞莱智慧、清微智能、越疆科技、深蓝航天、探境科技、华美兴泰、灵汐科技、灵动微电子、实在智能、江行智能、畅行智能、一径科技、云丹网络、铖月科技、天宜上佳、全时云、赋乐科技、星汉数智等多家泛人工智能及尖端制造企业。

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